Entrevista a Shawn Welch, Viceresidente y Director General de Hi-Cone

12, diciembre , 2020

«El impacto ambiental de los RingCycles™ es menor que el del cartón»

Hi-Cone fue creada en los años 60 con la intención de aportar una solución al problema de la deforestación y el aumento de la emisión de los gases de efecto invernadero, que por entonces era ya un problema social. Por esa razón, desarrollaron un embalaje que consiguiera utilizar la menor cantidad de material posible y que, por tanto, tuviera un menor impacto ambiental. Desde entonces, nos hemos convertido en la compañía líder en suministrar este tipo de soluciones, habiendo conseguido a día de hoy, desarrollar unas anillas con más de un 50% de material reciclado.

¿En cuántos países están presentes? ¿Cuál es su posicionamiento en España?

Actualmente Hi-Cone cuenta con dos fábricas en Estados Unidos, una en México, y otra en España. Desde la planta ubicada en La Garriga (Barcelona), se distribuye a toda Europa, parte de África y Asia.

Desde que llegamos a España en los años ochenta, hemos seguido de cerca el mercado español, tanto a nivel interno como en su relación con los otros países europeos y alineándonos con los objetivos de la UE para lograr un desarrollo sostenible. A fecha de hoy, Hi-Cone se ha sumado ya a este cambio de paradigma con el que arranca esta nueva década, preocupada por la sostenibilidad y el impacto social de las empresas.

La situación de crisis climática es una cuestión de capital importancia para la industria, por eso estamos mejorando e innovando tanto nuestra cartera de productos, como el modo de fabricarlos, a fin de ofrecer soluciones más sostenibles. Un modo de lograrlo, además de con las nuevas anillas RingCycles™, fabricadas con más de un 50% de material reciclado posconsumo, es seguir avanzando en la economía circular. En España nuestro producto puede ser fácilmente reciclado en los contenedores amarillos, pero en los lugares donde eso no es posible, buscamos alianzas, tal y como hemos hecho con TerraCycle® en Reino Unido. En nuestro camino hacia una economía circular, también hemos sido testigos de los avances en los mercados en los que estamos presentes y acogemos con satisfacción los pasos que muchos en la industria están dando ahora. Sólo podemos tener un impacto verdaderamente positivo en la sostenibilidad y detener la crisis climática si todos trabajamos juntos.

¿Para qué sectores trabajan? ¿Solo para bebidas?

Hi-Cone es el proveedor líder de sistemas de agrupación de anillas de plástico para la industria global de bebidas de lata. Estamos satisfechos de poder ofrecer a la industria una forma sostenible de envasar sus productos y asegurar un fácil transporte de las latas hasta los estantes. Los consumidores pueden coger fácilmente de cuatro a seis latas con una mano y llevarlas consigo para disfrutar, sin riesgo de que las latas se caigan y sin que haga falta llevarlas con ambas manos.

¿Por qué decidieron elaborar un Informe Anual sobre el Estado del Reciclaje de los Plásticos?

Ante la urgente necesidad global de desarrollar e implantar modelos de negocio más sostenibles, nos dimos cuenta de que fabricantes y consumidores estamos en cierta manera “desconectados”. Este informe pretende identificar los desafíos, y también las oportunidades de la industria para mejorar el reciclaje de plásticos a medida que la sostenibilidad juega un papel más importante e impulsa el cambio. Solo conociendo las opiniones de los consumidores, los programas nacionales y los objetivos globales, podremos lograr avances reales. Los resultados de la encuesta mostraron que los consumidores tenían ciertas lagunas a la hora de comprender las prácticas de reciclaje. Mientras que la mayoría de los consumidores quiere reciclar más, muchos están desorientados y sienten que necesitan más información. De acuerdo al estudio, el 80% de los encuestados reconocieron que, si tuvieran más información o instalaciones, reciclarían más. Ya sea aquí en España, en el Reino Unido o al otro lado del océano en EE.UU. o México, la tendencia general sigue siendo la misma. Esto se ha convertido en un incentivo para hacer más y hemos iniciado nuestro programa para ayudar a los consumidores a mejorar su comprensión del reciclaje.

¿Cree que el consumidor necesita más información para cambiar la imagen negativa del plástico frente a otros materiales?

Sin duda. El acceso a información objetiva es necesario para que tanto los consumidores como los productores puedan tomar decisiones en contando con la información necesaria. Cualquier tipo de envase precisará de un análisis minucioso del Ciclo de Vida del producto y de la infraestructura de reciclaje existente en los mercados en los que vaya a utilizarse. De hecho, un estudio de Franklin Associates cuyos resultados se recogen en el informe evidencian que una pequeña cantidad de plástico puede ser una opción más sostenible que otros materiales. Entre otras razones porque requiere de un 73% menos de agua para su fabricación que las alternativas de cartón, lo que supone un claro ahorro. Mientras que, gracias al estudio realizado por el Centro Grantham para el Futuro Sostenible de la Universidad de Sheffield, podemos demostrar que, si sustituyéramos los envases de plástico por alternativas de cartón, el peso del envase aumentaría 3,6 veces, el consumo de energía aumentaría 2,2 veces y las emisiones de dióxido de carbono aumentarían en un 2,7 %.

¿Es el plástico un material sostenible? ¿Por qué?

Una cosa es el material y otra es el uso que hacemos de este. El plástico ha permitido a la sociedad grandes avances en las últimas décadas, tanto médicos, como de ahorro energético gracias a la reducción del peso de coches y aviones, etc. Como se observa en muchos estudios, una menor cantidad de plástico puede a menudo sustituir a una mayor cantidad de otros materiales, impactando en muchos aspectos, desde las emisiones de carbono hasta los residuos producidos al final de la vida.

El problema se encuentra en el desconocimiento y la desinformación que existe sobre como reciclar el plástico. La encuesta que elaboró YouGov para nuestro informe, a partir de una muestra de 5.500 personas de cuatro países: México, Estados Unidos, Reino Unido y España, puso de manifiesto que, un 60% de todos los adultos encuestados, no saben cómo reciclar según qué tipo de plásticos. Mientras que el 82% de los españoles reconocieron no reciclar tanto plástico como deberían.

Tenemos que dejar de pensar en el plástico como un residuo y empezar a verlo como un recurso renovable que debe ser eliminado correctamente. El plástico es necesario, algo que durante la crisis del Coronavirus se ha puesto de manifiesto por su importancia, sobre todo, en el sector sanitario. Pero, tal y como he dicho anteriormente, hay que ser responsables y reciclarlo bien. Estamos asistiendo a un cambio prometedor en la industria, donde muchos agentes -como Hi-Cone- están empezando a proporcionar recursos a los consumidores para que puedan aprender más y tomar sus propias decisiones. Por su parte, las generaciones más jóvenes muestran una mayor preocupación por el medio ambiente, lo cual es algo maravilloso.

¿Por qué son más sostenibles que las anillas de cartón?

Los mismos principios de uso mínimo de material virgen se aplican en la industria del embalaje. Para el informe, Franklin Associates, consultora medioambiental experta en el análisis de Ciclo de Vida de producto, elaboró un estudio que demostró que, en comparación con los six-packs de cartón, los RingCycles™ requieren un 90% menos de energía, un 73% menos de agua y generan un 86% menos de residuos sólidos.

El estudio evidencia que el impacto ambiental de los RingCycles™ (fabricados con más de un 50% de material reciclado posconsumo) es menor que el del cartón. Las nuevas anillas de Hi-Cone lanzadas al mercado en 2019, emiten un 73% menos de gases de efecto invernadero. Durante la fabricación y uso de los RingCycles™ se consume un 90% menos de energía que en la de los six-packs de cartón. Estos, en cambio, precisan para su fabricación 3,8 veces más agua y generan 6,9 veces más desechos sólidos durante el proceso de ciclo de vida. Unos datos que también son avalados por el Centro Grantham para el Futuro Sostenible de la Universidad de Sheffield, como he comentado anteriormente.

El año pasado lanzaron RingCycles, unas anillas de plástico con un 50% de contenido reciclado postconsumo. ¿Qué respuesta han obtenido? ¿Podrían realizarse con el 100% de contenido PCR?

En Hi-Cone invertimos mucho en investigación para continuar desarrollando las soluciones más sostenibles y comercialmente viables del mercado. Nuestro principal objetivo es que para principios de 2021 todos nuestros clientes tengan en su cartera de productos las nuevas anillas RingCycles™ (www.hi-cone.com/ringcycles). Mientras tanto seguimos trabajando para poder ofrecer una alternativa 100% reciclable, biodegradable o compostable para el 2025.

Hi-Cone apoya varias iniciativas como TerraCycle®, ¿de qué modo y por qué?

No todos los países han cuenta con una infraestructura de reciclaje tan eficiente como la de España, que en muchos sólo aceptan una gama muy limitada de materiales. Esta fue una de las principales razones por las que introducimos y desarrollamos estas iniciativas. Ahora más que nunca la industria de envasado está comprometida a reducir su impacto ambiental y a actuar de una manera responsable. Esto implica contar con una infraestructura de reciclaje adecuada, por eso desde Hi-Cone estamos invirtiendo en programas para aumentar las tasas de recuperación global de las anillas allí donde pueda no existir esa infraestructura adecuada.

Por esa razón, en el Reino Unido apostamos por una alianza con TerraCycle®, empresa especializada en reciclaje, así como con otros socios minoristas y de la cadena de suministro para concienciar de que las anillas de plástico pueden reciclarse. Por ejemplo, los consumidores del Reino Unido pueden simplemente visitar RingRecycleMe.co.uk, descargarse una etiqueta de franqueo gratuito y enviar las anillas a TerraCycle® por correo postal.

¿Cómo les ha afectado la actual crisis debida al Covid-19?

A lo largo de esta pandemia, la seguridad y el bienestar de nuestros empleados, clientes y socios ha sido la máxima prioridad. Por ejemplo, hemos donado todas las gafas de seguridad disponibles en algunas de nuestras fábricas al personal médico local en el momento en que hubo necesidad de material. Por otro lado, nuestros empleados han podido seguir trabajando desde casa para minimizar los riesgos para su salud. Todo ello sin perder de vista nuestro compromiso con la sostenibilidad y la economía circular.

¿Cuáles son sus objetivos para este segundo semestre del año, tanto a nivel global como en España?

Nuestro principal objetivo es ayudar a los clientes a completar la transición al nuevo producto RingCycles™. Aunque este sea nuestro principal objetivo, no es el único. Nuestro empeño también pasa por informar a los consumidores en España para que tiren las anillas de Hi-Cone al contenedor amarillo de reciclaje y crear un importante compromiso con la sostenibilidad y la economía circular. No cabe duda, de que hay una gran necesidad de crear un proceso más transparente y una orientación clara para los consumidores en lo que respecta al desarrollo de una economía circular y mejores prácticas de reciclaje.

Los objetivos de sostenibilidad globales de Hi-Cone incluyen el aumento de la inversión en la investigación de recursos y materiales, la minimización significativa de la cantidad de plástico utilizado, el aumento de los esfuerzos de reciclaje y educación a los consumidores para que apoyen una economía circular reciclando adecuadamente, así la reutilización de las anillas de plástico recogidas garantizará un residuo cero de plástico.

¿Tienen previsto algún lanzamiento?

Hay muchas innovaciones interesantes en nuestro proyecto, pero en este momento nos centramos en ayudar a los clientes a completar el cambio a RingCycles™ mientras apoyamos a los consumidores a entender el reciclaje y a reciclar más.

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